Το μεγαλύτερο ζώο της ξηράς που έζησε ποτέ περιπλανήθηκε και στις επτά ηπείρους

Η συζήτησηΠιθανότατα είστε εξοικειωμένοι με τους κλασικούς δεινόσαυρους σαυρόποδα – τα τετράποδα φυτοφάγα ζώα που φημίζονται για τον μακρύ λαιμό και την ουρά τους. Ζώα όπως Βραχιόσαυρος, Απατόσαυρος, και Diplodocus αποτελούν τυπικά φωτιστικά στα μουσεία επιστημών από το 1800.

Με τον μικρό εγκέφαλο και το τεράστιο σώμα τους, αυτά τα πλάσματα ήταν εδώ και καιρό η αφίσα των ζώων που προορίζονταν να εξαφανιστούν. Όμως οι πρόσφατες ανακαλύψεις έχουν ξαναγράψει εντελώς την καταδικασμένη αφήγηση των σαυροπόδων.

Μελετάω μια λιγότερο γνωστή ομάδα δεινοσαύρων σαυροπόδων – την Τιτανοσαύρια ή «τιτανικά ερπετά». Αντί να εξαφανιστούν, οι τιτάνοσαυροι άκμασαν πολύ μετά την εξαφάνιση των πιο διάσημων ξαδέλφων τους. Όχι μόνο ήταν μεγάλοι και υπεύθυνοι και στις επτά ηπείρους, αλλά διατηρούσαν τη δική τους θέση ανάμεσα στους πρόσφατα εξελιγμένους δεινοσαύρους με τιμολόγηση πάπιας και κερασφόρους, μέχρι που ένας αστεροειδής χτύπησε τη Γη και τελείωσε την εποχή των δεινοσαύρων.

Το μυστικό της αξιοσημείωτης βιολογικής επιτυχίας των τιτανοσαύρων μπορεί να είναι ο τρόπος που συνδύασαν τα καλύτερα χαρακτηριστικά τόσο των ερπετών όσο και των θηλαστικών για να σχηματίσουν έναν μοναδικό τρόπο ζωής.

Μετακίνηση με τις ηπείρους

Οι Τιτανόσαυροι προέκυψαν από την Πρώιμη Κρητιδική Περίοδο, σχεδόν 126 εκατομμύρια χρόνια πριν, σε μια εποχή που πολλές από τις χερσαίες μάζες της Γης ήταν πολύ πιο κοντά μεταξύ τους από ό,τι σήμερα.

Ξεκινώντας περίπου 200 εκατομμύρια χρόνια πριν, η υπερήπειρος Pangea άρχισε να διασπάται και να παρασύρεται.

Στα επόμενα 75 εκατομμύρια έως 80 εκατομμύρια χρόνια, οι ήπειροι σιγά-σιγά χωρίστηκαν και οι τιτάνοσαυροι παρασύρθηκαν μαζί με τους μεταβαλλόμενους σχηματισμούς, κατανεμημένοι σε όλο τον κόσμο.

Υπήρχαν σχεδόν 100 είδη τιτανόσαυρων, που αποτελούν περισσότερο από το 30 τοις εκατό των γνωστών δεινοσαύρων σαυροπόδων. Διέφεραν πολύ σε μέγεθος. Από τα μεγαλύτερα γνωστά σαυρόποδα που έχουν ανακαλυφθεί ποτέ, συμπεριλαμβανομένων Αργεντινόσαυρος, Παταγοτιτάν και Futalognkosaurusτου οποίου το βάρος ξεπερνούσε τους 60 τόνους (54,4 μετρικούς τόνους) και ήταν μεγαλύτερο από ένα ημιφορτηγό, στα μικρότερα γνωστά σαυρόποδα, συμπεριλαμβανομένων Rinconsaurus, Σαλτασάυρος και Μαγυαρόσαυροςπου ήταν περίπου μόνο 6 τόνοι (5,4 μετρικοί τόνοι) και περίπου στο μέγεθος ενός αφρικανικού ελέφαντα.

Μωρά σε τιτάνες

Όπως πολλά ερπετά, οι τιτάνοσαυροι ξεκίνησαν τη ζωή τους σχετικά μικροσκοπικοί, που εκκολάπτονταν από αυγά όχι μεγαλύτερα από τα γκρέιπφρουτ.

Τα καλύτερα δεδομένα για τις φωλιές και τα αυγά των τιτανόσαυρων προέρχονται από μια τοποθεσία στην Αργεντινή που ονομάζεται Auca Mahuevo, με εκτεθειμένα πετρώματα ηλικίας 75 εκατομμυρίων ετών. Η τοποθεσία περιέχει εκατοντάδες απολιθωμένες φωλιές που περιέχουν χιλιάδες αυγά, μερικά από τα οποία είναι τόσο καλά διατηρημένα, που οι επιστήμονες ανακάλυψαν αποτυπώματα δέρματος από αρχαία έμβρυα.

Ο τεράστιος αριθμός των φωλιών που βρέθηκαν μαζί, σε πολλαπλά γεωλογικά στρώματα, υποδηλώνει ότι οι τιτάνοσαυροι επέστρεψαν επανειλημμένα σε αυτήν την τοποθεσία για να γεννήσουν τα αυγά τους. Οι φωλιές είναι τόσο στενές μεταξύ τους, που είναι απίθανο ένας ενήλικος τιτάνοσαυρος να μπορούσε να κινηθεί ελεύθερα μέσα στο έδαφος. Οι Τιτανόσαυροι πιθανότατα είχαν ένα στυλ ανατροφής χωρίς τα χέρια, παρόμοιο με πολλά ερπετά που γεννούν πολλά αυγά και δεν ξοδεύουν πολύ χρόνο φροντίζοντας τη φωλιά ή φροντίζοντας τα νεογνά.

Ένας τιτάνοσαυρος που εκκολάπτεται θα ήταν περίπου 30 εκατοστά ύψος, 3 πόδια (1 μέτρο) μήκος και 5-10 λίβρες (2,5-5 κιλά). Πρόσφατα στοιχεία από μια τοποθεσία στη Μαδαγασκάρη δείχνουν ότι αυτοί οι μικροσκοπικοί τιτάνες γεννήθηκαν έτοιμοι να βροντοφωνάξουν.

Απολιθωμένα οστά από το είδος Ραπετόσαυρος υποδηλώνουν ότι από τη στιγμή που θα είχαν φτάσει στα γόνατα ενός σύγχρονου ανθρώπου, πιθανότατα θα φρόντιζαν μόνοι τους. Οι μικροσκοπικές λεπτομέρειες που καταγράφηκαν βαθιά μέσα στα οστά δείχνουν μωρό Ραπετόσαυρος πιθανότατα αναζητούσαν τροφή ανεξάρτητα για τα φυτά και κινούνταν πολύ πιο ευκίνητα από τους ενήλικες συγγενείς τους που υλοτομούνταν.

Για τον πρώτο αιώνα της επιστήμης των δεινοσαύρων, οι παλαιοντολόγοι φαντάζονταν τους τιτάνοσαυρους ως γιγάντια, κατάφυτα ερπετά – και χρησιμοποίησαν τους ρυθμούς ανάπτυξης των ερπετών για να προβλέψουν τα ορόσημα τους. Σε αυτό το μοντέλο βραδείας ανάπτυξης, ακόμη και οι πιο μικροί τιτάνοσαυροι θα χρειάζονταν σχεδόν έναν αιώνα για να φτάσουν στο πλήρες μέγεθός τους, που σημαίνει ότι θα ήταν σχετικά μικροί για ένα μεγάλο κομμάτι της ζωής τους. Νέα στοιχεία δείχνουν ότι αυτό το μοτίβο ανάπτυξης είναι απίθανο.

Επιστήμονες όπως εγώ μελετούν τα οστά των τιτανοσαύρων σε υψηλή μεγέθυνση για να κατανοήσουν καλύτερα την ανάπτυξή τους. Εξετάζουμε τα μικροσκοπικά μοτίβα των ορυκτών των οστών καθώς και την πυκνότητα και την αρχιτεκτονική των χώρων που συγκρατούν τα αιμοφόρα αγγεία και τα κύτταρα.

Μια λεπτή φέτα οστού μηριαίου νεανικού τιτανόσαυρου.

Μια λεπτή φέτα οστού μηριαίου νεανικού τιτανόσαυρου. Οι γραμμικές και κυκλικές δομές είναι οι χώροι όπου ένα πυκνό δίκτυο αιμοφόρων αγγείων προμήθευε αυτό το ταχέως αναπτυσσόμενο ζώο με άφθονα θρεπτικά συστατικά.

Πηγή εικόνας: Kristi Curry Rogers, CC BY-ND

Όσο πιο πυκνή είναι η παροχή αίματος σε ένα οστό, τόσο πιο γρήγορα μεγαλώνει αυτό το ζώο. Αυτές οι υπογραφές υπάρχουν επίσης σε ζωντανά ζώα και μπορούν να αντικατοπτρίζουν με ακρίβεια τους ρυθμούς ανάπτυξης, τις ανωμαλίες, ακόμη και την ηλικία.

Τα δεδομένα των οστών δείχνουν ότι οι ρυθμοί ανάπτυξης των τιτανόσαυρων ήταν στο ίδιο επίπεδο με τα θηλαστικά όπως οι φάλαινες – πολύ, πολύ πιο γρήγορα από οποιοδήποτε ζωντανό ερπετό – που σημαίνει ότι θα είχαν φτάσει τα τεράστια ενήλικα μεγέθη τους σε λίγες μόνο δεκαετίες. Οι επιστήμονες δεν μπορούν να γνωρίζουν με βεβαιότητα πόσο καιρό έζησαν οι τιτάνοσαυροι, αλλά με βάση τα μεγάλα ζώα της ξηράς που ζουν σήμερα, οι τιτάνοσαυροι έζησαν πιθανώς 60 ή περισσότερα χρόνια.

Τροφοδοτείται από φυτά

Οι γρήγοροι ρυθμοί ανάπτυξης των σαυροπόδων οφείλονταν εν μέρει στις θερμοκρασίες του σώματός τους. Μελετώντας τη χημεία των απολιθωμένων δοντιών και των κελυφών των αυγών, οι επιστήμονες έχουν διαπιστώσει ότι οι τιτάνοσαυροι είχαν θερμοκρασίες σώματος που κυμαίνονταν από περίπου 95 έως 100,5 βαθμούς Φαρενάιτ (35 έως 38 βαθμούς Κελσίου). Αυτό είναι υψηλότερο από αυτό των κροκοδείλων και των αλιγάτορων, περίπου το ίδιο με τα σύγχρονα θηλαστικά και λίγο χαμηλότερο από τα περισσότερα πουλιά, των οποίων το σώμα μπορεί να ζεσταίνεται τακτικά έως και 40 C.

Οι γρήγοροι ρυθμοί ανάπτυξης των Τιτανοσαύρων τροφοδοτούνταν επίσης από τις εκπληκτικές ορέξεις τους για φυτά. Μικροσκοπικά μοτίβα γρατσουνιών, φθοράς και κοιλωμάτων στα δόντια τους υποδεικνύουν ότι οι τιτάνοσαυροι στην Αργεντινή τρέφονταν με μια διαφορετική διατροφή πλούσια σε τρίμμα, υποδηλώνοντας ότι έτρωγαν με φυτά που βρίσκονταν χαμηλότερα στο έδαφος, όπου τα ιζήματα θα βρίσκονταν πιο συχνά.

Στην Ινδία, κομμάτια απολιθωμένων περιττωμάτων, αλλιώς γνωστά ως κοπρολίτες, δείχνουν ότι οι τιτάνοσαυροι καταπίνουν τα πάντα, από φυτά στο επίπεδο του εδάφους μέχρι τα φύλλα και τα κλαδιά των δέντρων.

Όπως όλοι οι δεινόσαυροι, οι τιτάνοσαυροι αντικατέστησαν τα δόντια τους σε όλη τη διάρκεια της ζωής τους. Ωστόσο, τα δεδομένα δείχνουν ότι αντικαθιστούσαν κάθε δόντι περίπου κάθε 20 ημέρες για μέγιστη αποτελεσματικότητα, ένα από τα υψηλότερα ποσοστά αντικατάστασης δοντιών που είναι γνωστά για τους δεινόσαυρους.

Αν δεν υπήρχε η πρόσκρουση του αστεροειδούς πριν από 66 εκατομμύρια χρόνια, αυτά τα μακρόβια, απίστευτα διαφορετικά και εξαιρετικά επιτυχημένα ζώα πιθανότατα θα συνέχιζαν να ευδοκιμούν, σε μέρη τόσο μακρινά όπως η Μαδαγασκάρη, η Ρουμανία, η Βόρεια Αμερική και ακόμη και η Ανταρκτική. Αντίθετα, οι τιτάνοσαυροι ήταν μεταξύ των μαρτύρων – και των θυμάτων – της πιο πρόσφατης μαζικής εξαφάνισης στη Γη. Η συζήτηση

Κρίστι Κάρι ΡότζερςΚαθηγητής Βιολογίας και Γεωλογίας, Macalester College

Αυτό το άρθρο αναδημοσιεύεται από το The Conversation με άδεια Creative Commons. Διαβάστε το αρχικό άρθρο.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *