Ο Άρης θα μπορούσε να είναι καταφύγιο για βακτήρια που αρρωσταίνουν τους ανθρώπους

Ανάμεσα στην ατμόσφαιρά του χωρίς οξυγόνο, την έκθεση στην ακτινοβολία και την έλλειψη θρεπτικών συστατικών, ο Άρης είναι ένα εχθρικό μέρος για την ανθρώπινη ζωή. Ωστόσο, μπορεί να μην είναι τόσο εχθρικό προς το μικρόβιο που φέρνουμε μαζί μας – συμπεριλαμβανομένων κάποιων που πραγματικά θα προτιμούσαμε να μην ανθίσουμε πάρα πολύ.

Πριν από τρία χρόνια, οι αστροβιολόγοι παρατήρησαν την παρουσία ζάχαρης στους μετεωρίτες και αποκάλυψαν ότι ορισμένα βακτήρια θα αναπτυχθούν όταν τρέφονταν με διαστημική διατροφή με καραμέλα. Αυτό πιθανότατα δεν είναι πρόβλημα, καθώς άλλες συνθήκες πιθανότατα θα εμπόδιζαν τους μικροοργανισμούς να παραμείνουν στο σπίτι σε οποιεσδήποτε μελλοντικές βάσεις αστεροειδών. Το ίδιο μπορεί να μην ισχύει για τον Άρη, ωστόσο, έτσι μια ομάδα με επικεφαλής τον Γερμανό φοιτητή της Αεροδιαστημικής Venter Tommaso Zaccaria αποφάσισε να δει πώς θα πήγαιναν μερικά τοπικά μικρόβια σε ένα προσομοιωμένο περιβάλλον του Άρη. Μάλλον καλά, όπως αποδεικνύεται, πολύ πιθανόν πολύ καλά.

Ένα πράγμα που γνωρίζουμε για τις αποστολές σε άλλους κόσμους είναι ότι θα παίρνουμε ωτοστόπ. Ακόμη και οι καλύτερες προσπάθειες για την απολύμανση των διαστημικών σκαφών είναι ελάχιστες, όπως αποδεικνύει η επιβίωση βακτηρίων εκτός του ISS. Όταν εμπλέκονται άνθρωποι, η διαδικασία του να διατηρούνται τα πάντα καθαρά γίνεται πιο δύσκολη.

Βασιζόμαστε σε ωφέλιμα βακτήρια, ιδιαίτερα στο έντερο μας, επομένως κάποιοι από αυτούς τους κοσμικούς ταξιδιώτες θα είναι ευπρόσδεκτοι. Άλλοι θα πρέπει να είναι αρκετά ουδέτεροι, εκτός εάν ο Άρης αποδειχθεί ότι έχει ζωή από μόνος του που δεν ταιριάζει με αυτό που φέρνουμε. Ωστόσο, οι μελλοντικοί αστροναύτες θα προτιμούσαν να αποφεύγουν περιπτώσεις σήψης ή δυσεντερίας που προκαλούνται από ανεπιθύμητους συντρόφους από το σπίτι.

Οι συγγραφείς έθεσαν τέσσερα παραδείγματα βακτηρίων (Burkholderia cepacia, Klebsiella pneumoniae, Pseudomonas aeruginosa, και Serratia marcescens) σε μέσα με έκθεση στον αέρα, τη χημεία του εδάφους και την υπεριώδη ακτινοβολία, όπως αυτά που έχουν συναντήσει τα ρόβερ μας.

Οι αποκρίσεις των βακτηριακών ειδών διέφεραν. Για παράδειγμα, Β. κεφάλαια προφανώς δεν μπορεί να αναπτυχθεί παρουσία υπερχλωρικού νατρίου – που είναι κοινό στις άλμης του Άρη – εκτός εάν τρέφεται με γλυκόζη. Από την άλλη πλευρά, το υπερχλωρικό νάτριο δεν φαίνεται να ενοχλεί Κ. pneumoniae. Η επαναλαμβανόμενη αποξήρανση για την προσομοίωση της τυπικής έλλειψης νερού στον Άρη μείωσε τον αριθμό των ειδών αρκετά απότομα. Ωστόσο, και τα τέσσερα είδη επιβίωσαν (τουλάχιστον σε κάποιο βαθμό) για μέρες ή εβδομάδες και τα πήγαν καλύτερα όταν τρέφονταν με απομίμηση αρειανού ρεγόλιθου (έδαφος) παρά μόνο με ζάχαρη.

Το απόλυτο τεστ ήταν η ανταπόκριση σε μια σειρά από αρειανές συνθήκες: αντιμετώπιση του φωτός, του εδάφους, του αέρα και του νερού ταυτόχρονα. S. marcescens Ιδιαίτερα φαίνεται να είναι έτοιμος για όλα όσα μπορεί να του ρίξει ο Άρης, ακόμη και όταν τον συναντήσει κανείς ταυτόχρονα – και αυτό είναι ακόμη και χωρίς χρόνο για να κάνει η εξέλιξη τη δουλειά της. Συχνά εμφανίζεται σε νοσοκομειακές λοιμώξεις, S. marcescens είναι γνωστό για τις λοιμώξεις του ουροποιητικού συστήματος και τη μετατροπή των τραυμάτων σε σηπτικά.

«Στην αρχή, πιστεύαμε ότι ο ρεγόλιθος θα είχε τοξική επίδραση στα κύτταρα, επομένως θα περιόριζε την ανάπτυξή τους», είπε ο Zaccaria στο Sciencenews. «Αλλά αντίθετα, είδαμε ότι ήταν το αντίθετο». Οι συγγραφείς υποπτεύονται ότι αυτό μπορεί να οφείλεται στο ότι τα σωματίδια του εδάφους προσφέρουν ένα μέρος για να κρυφτούν από το υπεριώδες φως και άλλες απειλές για την επιβίωση των βακτηρίων.

Όταν (όχι αν) παθογόνα συνοδεύουν τους ανθρώπους στον Άρη στα έντερά μας ή στο δέρμα μας, μερικοί αναμένεται να εισέλθουν στο έδαφος γύρω από τη βάση. Αυτή η εργασία υποδηλώνει ότι μπορούν να αναπτυχθούν όποτε έχουν πρόσβαση σε νερό, ανεξάρτητα από το πόσο αλμυρό είναι. Χωρίς ένα υγιές οικοσύστημα για τον έλεγχό τους, ο κίνδυνος αυτών των παθογόνων μικροοργανισμών να μολύνουν άλλους αστροναύτες είναι υψηλός, γεγονός που αποτελεί σημαντική ανησυχία για κάποιον που βρίσκεται πιο μακριά από το πλησιέστερο νοσοκομείο από ό,τι έχει υπάρξει ποτέ άλλος άνθρωπος.

Το εύρημα δεν ήταν εντελώς εκπληκτικό. Μια μελέτη του 2022 διαπίστωσε ότι ένας τύπος μαγιάς θα μπορούσε να επιβιώσει στο αλμυρό νερό του Άρη στις σπάνιες περιπτώσεις που ξεπαγώνει. Διάφορα ακραιόφιλα έχουν επίσης βρεθεί ότι είναι πιθανό να ανθίσουν στον Άρη. Ωστόσο, το γεγονός ότι αυτά τα τέσσερα είδη όχι μόνο είναι πιθανό να συνοδεύουν τους ανθρώπους, αλλά θα μπορούσε να είναι σοβαρό πρόβλημα για εμάς όταν βρεθούμε εκεί, κάνει τις συνέπειες πολύ πιο σοβαρές.

Τα αποτελέσματα δημοσιεύονται στο περιοδικό Astrobiology.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *