Η σκόνη από μετεωρίτη 2,5 εκατομμυρίων ετών μπορεί να είναι η αρχαιότερη απόδειξη μιας εκρήξεως αστεροειδών

Τα ίχνη σωματιδίων σκόνης στον πάγο της Ανταρκτικής είναι ηλικίας 2,3-2,7 εκατομμυρίων ετών, σύμφωνα με ανάλυση. Αυτό θα τους έκανε την παλαιότερη κληρονομιά μιας έκρηξης: έναν αστεροειδή που εξερράγη στην ατμόσφαιρα, αντί να χτυπήσει το έδαφος ενώ ήταν αρκετά μεγάλος για να αφήσει σημάδι. Η ανακάλυψη θα μπορούσε να είναι το πρώτο βήμα σε μια πορεία που θα μας δώσει τη δυνατότητα να αξιολογήσουμε τον κίνδυνο αυτών των γεγονότων στο μέλλον.

Αστεροειδή ή κομήτες που αφήνουν γιγάντιους κρατήρες πρόσκρουσης όταν χτυπούν τη Γη μπορούν να αλλάξουν την πορεία της ιστορίας, αλλά οι εκρήξεις αέρα είναι πιο συχνές. Όπως αποκάλυψε η έκρηξη στο Τσελιάμπινσκ, οι εκρήξεις αέρα μπορούν να προκαλέσουν αρκετή ζημιά σε όσους βρίσκονται κοντά – και το συμβάν Tunguska θα ήταν πολύ πιο καταστροφικό αν είχε χτυπήσει μια κατοικημένη περιοχή.

Πράγματι, σύμφωνα με ορισμένους υπολογισμούς, η σωρευτική απειλή για τη ζωή από τις πολλές εκρήξεις αέρα που βιώνει η Γη είναι μεγαλύτερη από ό,τι από τα πολύ μεγαλύτερα, αλλά και πολύ πιο σπάνια συμβάντα που σχηματίζουν κρατήρες.

«Όλη η ενέργεια απελευθερώνεται στην ατμόσφαιρα με τη μορφή κρουστικών κυμάτων και θερμικής ακτινοβολίας», δήλωσε ο συγγραφέας της μελέτης Δρ Matthias van Ginneken από το Πανεπιστήμιο του Κεντ στο ScienceNews.

Οι εκρήξεις αέρα πρέπει να συμβαίνουν από τότε που η Γη απέκτησε για πρώτη φορά ατμόσφαιρα, αλλά η κληρονομιά τους διαγράφεται πολύ πιο γρήγορα από τους κρατήρες, ορισμένοι από τους οποίους διαρκούν δισεκατομμύρια χρόνια. Στις περισσότερες περιπτώσεις, η βροχή, άλλες πηγές σκόνης και η βιολογική δραστηριότητα αφαιρούν γρήγορα την ικανότητά μας να αναγνωρίζουμε αρχαίες εκρήξεις αέρα.

Ο πάγος μπορεί να λειτουργήσει ως συντηρητικός, αλλά οι αλπικοί παγετώνες συνήθως μεταφέρουν τα υπολείμματα μακριά ακόμα και εκεί που δεν λιώνουν. Αυτό καθιστά την Ανταρκτική –ιδιαίτερα μέρη όπου το χιόνι συσσωρεύεται αργά– την καλύτερη και πιθανώς τη μοναδική ευκαιρία να βρεθούν τέτοια στοιχεία.

Δύο σετ συντριμμιών έχουν βρεθεί στην Ανταρκτική που πιστεύεται ότι προέρχονται από εκρήξεις αέρα πριν από 430 και 480 χιλιάδες χρόνια. Τώρα, μια ομάδα με επικεφαλής τον van Ginneken παρουσίασε στοιχεία για σωματίδια πάνω από πέντε φορές μεγαλύτερης ηλικίας από ένα παρόμοιο γεγονός.

Το πεδίο σκόνης γνωστό ως BIT-58 βρέθηκε για πρώτη φορά πριν από 30 χρόνια στους λόφους Allan της Ανταρκτικής, όπου βρισκόταν ο διάσημος μετεωρίτης του Άρη, που κάποτε πιστευόταν ότι φέρει στοιχεία ζωής. Περίπου το 90 τοις εκατό των σωματιδίων είναι χονδριτικά (προέρχονται από μη τροποποιημένους πετρώδεις μετεωρίτες), επομένως δεν ήταν δύσκολο να δει κανείς ότι αυτό ήταν το κατάλοιπο ενός επισκέπτη από το διάστημα, παρά μια ηφαιστειακή έκρηξη. Αυτό οδήγησε στην εξόρυξη περίπου 100 κιλών (220 λίβρες) πάγου φορτωμένου με σκόνη και τη μεταφορά του στο σταθμό McMurdo για ανάλυση.

Αυτό που δεν ήταν ξεκάθαρο όταν έγινε αρχικά ήταν αν οι σφαίρες του μετεωριτικού υλικού προέρχονταν από μια πρόσκρουση του οποίου τον κρατήρα δεν είχαμε ακόμη βρει ή αν ήταν προϊόν αεροέκρηξης.

Στον πάγο βρέθηκαν εκατοντάδες σωματίδια σκόνης. Μετά την αφαίρεση της επίγειας μόλυνσης, η ομάδα μελέτησε 116 από αυτά με έναν μικροαναλυτή ανιχνευτή ηλεκτρονίων και μια δέσμη ιόντων. Περίπου το 30 τοις εκατό βρέθηκε να είναι απόλυτα σφαιρικό, όπως συμβαίνει συχνά με τα σωματίδια που παράγονται στις ατμοσφαιρικές κρούσεις.

Μετεωριτικές σφαίρες που βρέθηκαν στο Allan Hills της Ανταρκτικής.  Η ημικαλική ανάλυση δείχνει ότι είναι συνεπείς με ένα src αστεροειδούς γνωστό ως συνηθισμένος χονδρίτης που διαλύθηκε στην ατμόσφαιρα

Μετεωριτικές σφαίρες που βρέθηκαν στο Allan Hills της Ανταρκτικής. Η χημική ανάλυση δείχνει ότι είναι συνεπείς με έναν τύπο αστεροειδούς γνωστό ως συνηθισμένος χονδρίτης που διαλύθηκε στην ατμόσφαιρα

Εικόνα Ευγενική προσφορά του Matthias van Ginneken

Οι συγγραφείς σημειώνουν την απουσία μικροτεκτιτών που σχηματίζονται όταν η θερμότητα της πρόσκρουσης λιώνει το γήινο υλικό ή οι ημιδιαφανείς μικροκρυστίτες που συμπυκνώνονται από το λοφίο κρούσης. Αντίθετα, η σύνθεση ταιριάζει με εκείνη από τα «σενάρια αφής» όπου ο πίδακας υπερθερμασμένου αερίου, που παράγεται από τμήματα του αστεροειδούς που εξατμίζονται, διατηρεί την ορμή μέχρι να φτάσει στο έδαφος. Ο Van Ginneken είπε στο ScienceNews ότι τα touchdowns είναι σαν? «Ένας τεράστιος πυρσός που αγγίζει το έδαφος και ατμίζει τα πάντα». Ένα από τα δύο νεότερα γεγονότα της Ανταρκτικής φαίνεται επίσης να ήταν σενάριο touchdown.

«Νομίζω ότι η δουλειά μου είναι το πρώτο ουσιαστικό βήμα για να καταλάβουμε πώς μοιάζουν τα υπολείμματα μεγάλων εκρήξεων στο γεωλογικό αρχείο», είπε ο van Ginneken στο IFLScience. «Το επόμενο βήμα θα είναι να βρούμε περισσότερα παραδείγματα τέτοιων γεγονότων, ιδιαίτερα σε άλλα περιβάλλοντα (π.χ. χαμηλότερα γεωγραφικά πλάτη). Αυτό θα μας επέτρεπε να δημιουργήσουμε ένα πρωτόκολλο για τον εντοπισμό υπολειμμάτων εκρήξεων με υψηλό βαθμό εμπιστοσύνης και, τελικά, να μας βοηθήσει να προσδιορίσουμε τη συχνότητα τέτοιων συμβάντων στο παρελθόν».

Ο Van Ginneken πρόσθεσε· «Θα μπορούσαμε να προσπαθήσουμε να συμπεριλάβουμε τις σφαίρες που έχουμε ήδη σε αριθμητικά μοντέλα εκρήξεων, που θα μπορούσαν ενδεχομένως να βοηθήσουν στην κατανόηση του σχηματισμού και της γεωγραφικής τους κατανομής. Αυτό θα μπορούσε να μας βοηθήσει να καταλάβουμε μια σχέση μεταξύ των συγκεκριμένων ιδιοτήτων των σφαιριδίων (π.χ. εύρος μεγέθους) και του μεγέθους των ριπών αέρα και, επομένως, της καταστροφικής τους δυνατότητας.»

Η μελέτη δημοσιεύεται ανοιχτής πρόσβασης στο περιοδικό Earth and Planetary Science Letters

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *