Η νέα αποστολή της NASA θα μελετήσει μικροσκοπικό πλαγκτόν και αερολύματα από το διάστημα

Ποιος ήξερε ότι μπορούσες να δεις πλαγκτόν από το διάστημα; NASA φυσικά. Η διαστημική υπηρεσία εκτόξευσε με επιτυχία σήμερα μια νέα αποστολή με την ονομασία PACE — συντομογραφία του δορυφόρου Plankton, Aerosol, Cloud, ocean Ecosystem — που θα μελετήσει το ομώνυμο δορυφόρο του.

Θα εξετάσει μικροσκοπικά φυτά και σωματίδια – πράγματα τόσο μικρά που είναι αόρατα με γυμνό μάτι – από εκατοντάδες μίλια πάνω από τη Γη. Ο στόχος είναι να κατανοήσουμε καλύτερα πώς τέτοια μικροσκοπικά πράγματα μπορούν πραγματικά να επηρεάσουν ολόκληρο τον πλανήτη.

«Το PACE θα μας βοηθήσει να μάθουμε, όπως ποτέ άλλοτε, πώς τα σωματίδια στην ατμόσφαιρά μας και στους ωκεανούς μας μπορούν να εντοπίσουν βασικούς παράγοντες που επηρεάζουν την υπερθέρμανση του πλανήτη», δήλωσε ο διαχειριστής της NASA, Bill Nelson, σε δελτίο τύπου.

Ο στόχος είναι να κατανοήσουμε καλύτερα πώς τέτοια μικροσκοπικά πράγματα μπορούν πραγματικά να επηρεάσουν ολόκληρο τον πλανήτη

Ιδιαίτερα το φυτοπλαγκτόν διαδραματίζει ζωτικό ρόλο στους ωκεανούς του κόσμου. Η NASA έχει ακόμη και ένα διασκεδαστικό βίντεο στο YouTube σχετικά με το γιατί είναι «τρελά σημαντικά», με φιγούρες ψεύτικης δράσης των «μικροσκοπικών πολεμιστών που μάχονται για τη θάλασσα». Αυτό που το βίντεο αποκαλεί «φυτομαχητές» είναι στην πραγματικότητα μικροσκοπικά φυτά που προσλαμβάνουν διοξείδιο του άνθρακα και παράγουν οξυγόνο μέσω της φωτοσύνθεσης. Είναι αυτή η ικανότητα απορρόφησης του διοξειδίου του άνθρακα που θερμαίνει τον πλανήτη που τους καθιστά βασικό σύμμαχο στην καταπολέμηση της κλιματικής αλλαγής.

«Οι παρατηρήσεις και η επιστημονική έρευνα από την PACE θα προωθήσουν βαθιά τη γνώση μας για τον ρόλο του ωκεανού στον κλιματικό κύκλο», δήλωσε στο δελτίο Τύπου η Κάρεν Σεντ Ζερμέν, διευθύντρια του τμήματος επιστήμης της γης στη Διεύθυνση Αποστολής Επιστήμης στα κεντρικά γραφεία της NASA.

Το πλαγκτόν αποτελεί επίσης τη βάση των τροφικών αλυσίδων των ωκεανών, γεγονός που τα καθιστά εξαιρετικά σημαντικά για την υγεία των θαλάσσιων οικοσυστημάτων και της αλιείας. Υπάρχουν δεκάδες χιλιάδες διαφορετικά είδη φυτοπλαγκτού που το καθένα έχει μοναδικές αλληλεπιδράσεις με το περιβάλλον του: μερικά ωφέλιμα και άλλα δυνητικά επιβλαβή, όπως οι τοξικές ανθίσεις φυκιών που ονομάζονται κόκκινες παλίρροιες.

Ενώ η κόκκινη παλίρροια είναι ένα ακραίο παράδειγμα, διαφορετικά είδη φυτοπλαγκτού μπορούν να κάνουν την επιφάνεια της θάλασσας να φαίνεται με διαφορετικά χρώματα – αν και με τρόπους που συχνά είναι πολύ λεπτοί για να ανιχνεύσει το ανθρώπινο μάτι.

Το υπερφασματικό χρωματικό όργανο ωκεανού που φέρει ο δορυφόρος PACE θα κάνει παρατηρήσεις σε φάσμα υπεριώδους, ορατού και εγγύς υπέρυθρου φωτός. Αυτό θα επιτρέψει στους επιστήμονες να διαφοροποιήσουν τα είδη φυτοπλαγκτού με το μοναδικό τους χρώμα για πρώτη φορά από το διάστημα. Μπορούν να χρησιμοποιήσουν αυτά τα δεδομένα για να καταλάβουν ποια είδη οργανισμών υπάρχουν εκεί έξω και να εντοπίσουν αλλαγές στη θάλασσα που θα μπορούσαν να επηρεάσουν τα οικοσυστήματα και τις παράκτιες κοινότητες που βασίζονται σε αυτούς.

Δύο άλλα όργανα στο διαστημόπλοιο θα μελετήσουν σωματίδια στην ατμόσφαιρα, ειδικά αερολύματα που μπορούν να επηρεάσουν την ποιότητα του αέρα. «Τα αερολύματα είναι πραγματικά σημαντικά για την ανθρώπινη υγεία, γι’ αυτό πρέπει πραγματικά να ποσοτικοποιήσουμε τι υπάρχει εκεί έξω — όπως τι τύποι αερολυμάτων υπάρχουν και από πού προέρχονται», λέει ο Meng Gao, επικεφαλής της επιστήμης και λογισμικού πολικομετρίας δεδομένων PACE. Το βίντεο της NASA δημοσιεύτηκε τον Δεκέμβριο.

Το αστείο είναι ότι οι δεκαετίες εργασίας για τον καθαρισμό της ρύπανσης από αεροζόλ ήταν ένα δίκοπο μαχαίρι. Τα σωματίδια αερολύματος και μερικά από τα σύννεφα που μπορούν να σχηματιστούν γύρω τους, μπορούν να αντανακλούν την ηλιακή ακτινοβολία πίσω στο διάστημα. Έτσι, λιγότερα αερολύματα στην ατμόσφαιρα ενδέχεται να επιταχύνουν ακούσια την υπερθέρμανση του πλανήτη. Δύο όργανα μεγέθους τοστιέρας στο PACE ονομάζονται πολωσίμετρα, τα οποία μπορούν να ανιχνεύσουν ποια είδη αερολυμάτων υπάρχουν με βάση τον τρόπο με τον οποίο αντανακλούν το φως. Η γνώση των ειδών αερολυμάτων που υπάρχουν εκεί έξω μπορεί να βοηθήσει τους επιστήμονες να βελτιώσουν τα κλιματικά μοντέλα, ώστε να μπορούν να κάνουν πιο ακριβείς προβλέψεις για το μέλλον.

Υπάρχουν επίσης μερικά σενάρια επιστημονικής φαντασίας που αυτό το είδος έρευνας θα μπορούσε να υποστηρίξει μια μέρα. Έχει γίνει κάποια πρώιμη μελέτη σχετικά με τρόπους δυνητικής ενίσχυσης της απορρόφησης διοξειδίου του άνθρακα από το φυτοπλαγκτόν παρέχοντάς τους περισσότερα θρεπτικά συστατικά. Υπήρξαν επίσης τίτλοι πρόσφατα σχετικά με τις απατεώνες απόπειρες μιας startup να εκτοξεύσει αερολύματα στην ατμόσφαιρα για να προσπαθήσει να σταματήσει την υπερθέρμανση του πλανήτη.

Η startup αντιμετώπισε γρήγορα αντιδράσεις – συμπεριλαμβανομένης της κυβέρνησης του Μεξικού που απαγόρευσε τα πειράματά της – λόγω των πιθανών πλανητικών συνεπειών της απόπειρας σκόπιμης χειραγώγησης της ατμόσφαιρας της Γης. Η ενασχόληση με τους ωκεανούς και την ατμόσφαιρα με αυτόν τον τρόπο εμπίπτει στη σφαίρα της λεγόμενης γεωμηχανικής, η οποία εξακολουθεί να αντιμετωπίζει σκληρή αντίθεση από ερευνητές και υποστηρικτές του περιβάλλοντος που ανησυχούν για ακούσιες συνέπειες.

Ο δορυφόρος PACE εκτοξεύτηκε από τον διαστημικό σταθμό Cape Canaveral στη Φλόριντα στις 1:33 π.μ. ET Πέμπτη.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *